Alles over onderzoek en ontwikkeling

Over anderhalf jaar wil de Vlaamse start-up Zeal Robotics zelfrijdende magazijnrekken op de markt brengen. Zulke autonome robots kunnen het personeelstekort in de logistieke sector helpen opvangen en de job van order picker lichter maken. Zeal Robotics is de eerste investering van Comate Ventures. Dat is het durfkapitaalfonds van het ingenieursbureau Comate en ondernemer Marc Coucke.

Het Gentse biotechbedrijf Agomab heeft Pfizer weten te strikken als investeerder. Via zijn durfkapitaalfonds waarmee het investeert in beloftevolle biotechbedrijven pompt Pfizer samen met nog twee andere investeerders ruim 40 miljoen dollar in het bedrijfje. Dat vergroot Agomabs kapitaalronde tot 114 miljoen dollar. Het bedrijf ontwikkelt medicijnen voor ziektebeelden waarbij fibrose een belangrijke rol speelt. Een eerste voor de ziekte van Crohn.

Op het Leuvense Wetenschapspark Arenberg wordt tegelijk de laatste hand gelegd aan Bio-Incubator 4, én de eerste steen gelegd van gebouw nummer 5. Want de vraag naar gespecialiseerde biotechlabo's is niet bij te benen. Al over vier jaar zal het park compleet volgebouwd zijn. Voor een groot deel van de nog te bouwen infrastructuur staan de kandidaat-huurders nu al te trappelen. Een bewijs dat de biotechsector in Vlaanderen een enorme boom kent.

De Amerikaanse multinational Cargill opent zijn 'House of Chocolate' in Moeskroen, naast z'n bestaande chocoladefabriek. Het is een soort labo waar zogenaamde chocolade-ingenieurs nieuwe smaken en varianten uittesten. Het complex huisvest alle Europese onderzoeks- en ontwikkelingsactiviteiten van de Cargill-groep. Het gaat om een investering van 21 miljoen euro.

Het Leuvense onderzoekscentrum imec lanceert de spin-off SOLiTHOR met steile ambities. Over enkele jaren moet die in ons land batterijen bouwen voor elektrische wagens. Het gaat om het batterijtype van de toekomst, de zogeheten vastestofbatterij. imec deed 10 jaar lang onderzoek naar geschikt materiaal daarvoor. Die nanotechnologie is nu rijp voor commercialisatie. SOLiTHOR krijgt daarvoor 10 miljoen euro startkapitaal mee van imec en de fondsen LRM, Nuhma en de Federale Participatie- en Investeringsmaatschappij.

De farmaceutische sector is de belangrijkste aanvrager van patenten geworden in België. Waarschijnlijk geholpen door de sterke innovatie in vaccins. Patentaanvragen komen in ons land trouwens opvallend vaak van universiteiten en onderzoeksinstellingen. Meteen ook een garantie voor de toekomst.

Zelfrijdende vrachtwagens zouden een vliegende start kunnen nemen. Zowel bij ons in Europa, als in de Verenigde Staten is er een nijpend tekort aan chauffeurs. Helaas is de technologie nog niet marktrijp. Maar er wordt wél koortsachtig aan gewerkt, door verschillende bedrijfjes die allemaal als eerste de jackpot hopen te kraken.

De Britse stofzuigerfabrikant Dyson pakt uit met een gewaagd nieuw product: de Dyson Zone. Het is een mondmasker met actieve luchtfiltering én ingebouwde hoofdtelefoon. Dyson mikt hiermee op inwoners van grote steden, die een oplossing zoeken voor luchtvervuiling én geluidsoverlast. Innovatief, maar of er ook een markt voor is, valt toch af te wachten.

Nauwelijks een jaar na de start van de bouw, is in Antwerpen "Vaccinopolis" geopend. Da's een prestigieus onderzoekscentrum waar farmabedrijven nieuwe vaccins kunnen testen. Tot 30 vrijwilligers kunnen er zelfs enkele weken in complete quarantaine verblijven, om te kijken hoe ze reageren op blootstelling aan een infectie. Het hele project kostte 40 miljoen euro, waarvan de overheid de helft subsidieerde.

Daikin Europe sleept de Foreign Investement of the Year Trophy in de wacht. Een erkenning van van Flanders Investment & Trade voor de investering van 140 miljoen die het doet, niet in zijn fabriek in Oostende, maar in een nagelnieuw R&D center in Gent. Dat moet het wereldwijde referentiecentrum voor de groep worden ondermeer inzake warmtepompen.

Het tweede investeringsfonds van onderzoekscentrum imec heeft al 150 miljoen euro opgehaald bij investeerders en is op weg naar 250 miljoen. imec.xpand richt zich op zogenaamde 'deep tech' start-ups. Bedrijfjes die samen met imec baanbrekende technologie ontwikkelen. Zij kunnen beroep doen op de high-tech infrastructuur van imec, op z'n knowhow, z'n netwerk en nu dus ook op z'n tweede durfkapitaalfonds.

Onderzoekscentrum imec pakt uit met een flinterdunne microprocessor. Een flexibele chip van nog geen 25 vierkante milimiter groot, die complexe bewerkingen aankan. De snelste in z'n soort. Nu de technologie op punt staat is het aan de bedrijfswereld om toepassingen te ontwikkelen. Voor allerlei sensoren bijvoorbeeld, die verbonden zijn met het internet of things.

Hoe bereiden we de lage landen voor op extreme watersnood? Op die vraag zoeken wetenschappers en ingenieurs een antwoord in de Hedwige-Prosperpolder, aan de Westerschelde. Pal op de grens tussen Nederland en Vlaanderen. In een proefopstelling testen de onderzoekers nieuwe technieken uit om onze dijken sterker te maken, of in te grijpen wanneer ze toch breken. Want water zal door de klimaatverandering hoe langer hoe meer een uitdaging vormen.

Het nucleaire onderzoekscentrum SCK CEN in Mol en het Nationaal Instituut voor Radio-Elementen slaan de handen in elkaar in de strijd tegen kanker. Ze gaan de productie opschalen van lutetium-177. Een radio-isotoop dat veelbelovend is voor de behandeling van prostaatkanker. Om de productie op te drijven, komt er een nieuwe productiefaciliteit in Mol. Een investering van vijftien miljoen euro.

CryoTherapeutics tankt ruim 12 miljoen euro bijkomend kapitaal. Daarmee financiert de Luikse start-up een klinisch onderzoek naar de doeltreffendheid van z'n behandeling van hartaanvallen. Die behandeling bestaat erin om het verzwakte gebied in een slagader kortstondig te bevriezen. Als de therapie werkt, is dat een wereldprimeur.

In Gent is een bio-ingenieur er voor haar doctoraatsonderzoek in geslaagd witloof en cichorei te creëren die nauwelijks nog bitter zijn. Het zou de groenten meteen een stuk populairder kunnen maken. Toch zullen die niet snel te koop zijn want ze gebruikte daarvoor de omstreden gentechnologie CRISPR/Cas9.

Jongeren enthousiasmeren voor wetenschap en de ingenieurs van morgen klaarstomen... Dat doe je met ruimtevaart. Terwijl het Europees Ruimteagentschap nog volop bouwt aan de nieuwe Ariane 6-raket, werken leerlingen van het Sint-Pieterscollege in Jette aan een toestelletje dat mee de ruimte zal ingaan. Het zal er zowel de radioactiviteit als het aardmagenetisch veld meten.

Limburg doet er alles aan om een Europees wetenschappelijk topproject, van 2 miljard euro, naar de regio te halen: de Einstein-telescoop. Eigenlijk is het een reusachtig ondergronds laboratorium om zwaartekrachtgolven te observeren. Mocht de grensregio van België, Nederland en Duitsland de telescoop mogen bouwen, dan zou dit een enorme economische opsteker zijn.

Is het een bus of is het een trein? De DMV, of dual-mode vehicle, is het allebei. De Japanse ontwikkeling is afgelopen weekend voorgesteld en wil een oplossing beiden voor de weinig rendabele spoorinfrastructuur in landelijke gebieden. Op het spoor is de DMV zowat de tegenpool de van hoge snelheids-"bullet"treinen waarvoor Japan bekend staat: het boemeltreintje haalt amper 60 kilometer per uur.

België investeerde in 2020 ruim 3,5% van z'n BBP in onderzoek en ontwikkeling en staat daarmee op nummer 1 in Europa, samen met Zweden. Dat blijkt uit cijfers van Eurostat, het Europees bureau voor statistiek. Het gemiddelde ligt een stuk lager, op 2,3%. Nog ruim onder de Europese minimumnorm van 3%.