Alles over ruimtevaart

James Webb, de grooste en meest krachtige telescoop die tot nu toe in de ruimte is geschoten, heeft z'n eerste afbeeldingen naar de aarde verstuurd. Dat is mee mogelijk gemaakt door Belgische technologie: het Oudenaardse OIP is een van de bedrijven die mee bouwde aan de verbinding tussen de telescoop en z'n meetinstrumenten. Het oog van de satelliet, zeg maar.

Binnenkijken in de cockpit van een maanlander, of naast een Saturnus Vijf-raket staan. Je hoeft er niet voor naar Amerika. In Antwerp Expo loopt tot aan de zomer de ruimtevaart-tentoonstelling "Space - The Human Quest". Een hobbyproject van serieel ondernemer en durfkapitalist Jürgen Ingels. Uit fascinatie voor de ruimtevaart bouwde Ingels de voorbije decennia een indrukwekkende collectie op.

Elon Musk, de ceo van Tesla en het ruimtevaartbedrijf SpaceX, heeft aangekondigd dat de eerste ruimevlucht Starship mogelijk volgende maand al doorgaat. Starship is de krachtigste raket die ooit gebouwd is. Het doel is nu om ze in een baan rond de aarde te brengen en veilig weer te laten landen. Maar Musk wil de Starship in de toekomst ook inzetten om z'n ultieme ruimtedroom waar te maken: een kolonie stichten op de planeet Mars.

Jongeren enthousiasmeren voor wetenschap en de ingenieurs van morgen klaarstomen... Dat doe je met ruimtevaart. Terwijl het Europees Ruimteagentschap nog volop bouwt aan de nieuwe Ariane 6-raket, werken leerlingen van het Sint-Pieterscollege in Jette aan een toestelletje dat mee de ruimte zal ingaan. Het zal er zowel de radioactiviteit als het aardmagenetisch veld meten.

Schandalig en obsceen. Zo luidt de kritiek op Amazon-oprichter Jeff Bezos, die na zijn ruimtetrip van afgelopen dinsdag de medewerkers en klanten van Amazon bedankte voor het betalen van zijn reis. Vakbonden en politici schieten met scherp. Ze grijpen de uitspraak aan om onder meer de zware werkomstandigheden en de oneerlijke concurrentiepraktijken bij de distributiegigant aan de kaak te stellen.

De eerste bemande vlucht van Blue Origin, het ruimtevaartbedrijf van de Amerikaanse miljardair Jeff Bezos, is een succes geworden. Een raket bracht om iets over drie deze namiddag Jeff Bezos zélf en drie andere passagiers naar de rand van de atmosfeer. Daar konden ze even gewichtloosheid ervaren. Nauwelijks 10 minuten later landde het viertal veilig terug op aarde. Tickets voor dit soort ruimtetripjes zijn vanaf nu te koop, maar hoeveel ze kosten is nog niet bekend.

De Britse miljardair Richard Branson heeft z'n ruimtedroom waargemaakt. Als één van de vier eerste ruimtetoeristen aan boord van de Virgin Galactic heeft hij gewichtloosheid bereikt op ruim 80 kilometer boven het aardoppervlak. Branson zit daarmee op schema om volgend jaar ruimtereizen aan te bieden aan gefortuneerde klanten. Ondernemers Jeff Bezos en Elon Musk hebben gelijkaardige plannen. Bezos maakt volgende week z'n ruimtedebuut, hij wil nog 20 kilometer hoger klimmen dan Branson.

Terwijl de luchtvaart in de lappenmand ligt, floreert de ruimtevaart. Bij de Amerikaanse NASA vieren ze de landing van robotjeep Perseverance op Mars. Minder zichtbaar, maar ook best indrukwekkend is de enorme groei van de satellietindustrie. Onze collega's van magazine Trends leggen deze week een markt van bijna 1.000 miljard dollar bloot, waarin Belgische bedrijven meedraaien aan de wereldtop. Wij trokken naar ST-Engineering, het vroegere Newtec.

China heeft zijn eigen GPS-systeem gelanceerd, BeiDou. China gaat daarmee de concurrentie aan met het dominante Amerikaanse GPS-netwerk. Ook Rusland en Europa werken aan een eigen navigatiesysteem. Het gaat niet zozeer om technologie, wel om geopolitieke macht.

Virgin Galactic heeft de binnenkant getoond van zijn ruimteschip, de VSS Unity. Met het tuig wil het bedrijf naar eigen zeggen 'gewone' mensen de ruimte laten ontdekken. Al is 'gewoon' een rekbaar begrip. Voor 'n dagtrip naar de ruimte tel je immers meer dan 250.000 dollar neer.

In België komen er 150 banen bij in de ruimtevaartsector. Dat is te horen op de twaalfde Europese Ruimtevaartconferentie in Brussel. De extra werkgelegenheid is te danken aan de nieuwe programma's van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.

Het Von Karman Instituut uit Sint-Genesius-Rode is een wereldautoriteit op vlak van stromingsdynamica. Een belangrijke discipline voor de lucht- en ruimtevaart. Zondag houdt het instituut opendag. 't Publiek kan dan onder meer gaan kijken naar de Qarman, een nanosatelliet die binnenkort de ruimte in gaat.

Blue Origin, het ruimtevaartbedrijf van Amazon-topman Jeff Bezos heeft een prototype van z'n maanlander voorgesteld. Het toestel, met de naam Blue Moon, moet een flinke cargolading maar ook mensen naar de maan kunnen brengen. Weliswaar pas over enkele jaren, want eerst moet Blue Origin z'n herbruikbare raket op punt krijgen. Maar het is Bezos duidelijk menens met zijn strategie om ooit de ruimte te koloniseren.

Ruimtevaartorganisatie ESA werkt met Thales Alenia Space, IC-sense en onderzoekscentrum imec samen voor de ontwikkeling van chips voor de ruimtevaart. Deze chips moeten voldoen aan heel strenge normen: ze moeten hitte-bestendig zijn, ze moeten weerstaan aan straling en zichzelf kunnen herstellen in de ruimte als ze stuk zouden gaan. Deze chips worden in tegenstelling tot chips voor smartphones en andere 'consumer'-toepassingen niet gebouwd in grote chipfabrieken. Geen massa-productie dus maar wel een Belgisch hoogtechnologisch product op maat.

Ruimtevaartbedrijf SpaceX heeft een compilatie vrijgegeven van z'n spectaculairste mislukkingen. Proefondervindelijk ontwikkelen en durven mislukken is de kortste weg naar vooruitgang.