Alles over Verenigd Koninkrijk

Vier en een half jaar nadat de Britten in een historisch referendum besloten hebben om de Europese Unie te verlaten, sluiten beide partijen een handelsverdrag. Nog net op tijd, anders zouden over een week een hele resem importtaksen in werking treden aan beide zijden van het Kanaal. Dat zou de handel tussen beide economieën zware klappen toebrengen. Op 30 december zal het Britse parlement stemmen over de deal. Het Europese parlement volgt waarschijnlijk pas later.

De huidige sluiting van de Europese grenzen omwille van corona is voor de Britten een voorproefje van een eventuele harde brexit. In vergelijking met zo'n no-deal brexit is de impact van de pandemie klein bier, zeggen ze bij Belfius. De bank voorziet voor volgend jaar een groei van bijna 6 procent van de Britse economie, maar dat oogt mooier dan het in werkelijkheid is.

Heel wat landen sluiten hun grenzen voor reizigers uit het Verenigd Koninkrijk, uit schrik om een nieuwe, erg besmettelijke variant van het coronavirus te importeren. Ook ons land verlengt het reisverbod met 24 uur. Maar omdat Frankrijk ook vrachtvervoer over het Kanaal verbiedt, ontstaan er grote logistieke problemen. Enkele duizenden chauffeurs kunnen niet naar het vasteland terugkeren en dreigen Kerstmis op een Britse truckersparking te moeten vieren...

De Britten zijn vandaag opnieuw in lockdown gegaan, voor 4 weken. Daardoor zal de economie nog verder krimpen, vreest de Britse centrale bank. Ze pompt daarom het komende jaar 150 miljard pond in het financiële systeem. Ook de Britse regering pakt uit met ondersteunende maatregelen, zoals een verlenging van de tijdelijke werkloosheid.

De Britse regering pakt uit met haar eerste grote vrijhandelskoord na de Brexit. Terwijl de onderhandelingsmarathon met Europa blijft aanslepen, sluit het Verenigd Konkrijk een deal met economische supermacht Japan. Die zou tot 99% van de handelsstromen vrijmaken van exporttarieven. Maar eigenlijk is de deal grotendeels een kopie van het bestaande vrijhandelsakkoord tussen Japan en de Europese Unie.

Het Verenigd Koninkrijk moet zich klaarmaken voor een harde Brexit, zegt premier Boris Johnson. Hij gelooft niet meer in een akkoord met de EU, na de verklaringen van de Europese leiders op de top in Brussel. Dat zou betekenen dat het V.K. en de EU terugvallen op de regels van de Wereldhandelsorganisatie, met dus eventueel handelsbarrières zoals importtaksen.

In de onderhandelingen de Europese Unie en het Verenigd Koninkrijk over hun toekomstige handelsrelatie is nog altijd geen witte rook in zicht. Boris Johnson had komende donderdag nochtans als deadline gesteld. Maar de hoop dat er deze week nog een akkoord komt op de Europese top in Brussel is fameus geslonken.

Tussen april en juni is Groot-Brittannië één vijfde van z'n bruto binnenlands product kwijtgeraakt. Dat is de slechtste prestatie in heel Europa, vooral door de langzame reactie op de coronapandemie. Analisten verwachten dat het herstel van de Britse economie moeizaam zal verlopen. Temeer daar ook het risico op een no deal-brexit reëel blijft. Die onzekerheid is nefast voor de economie.

Sinds deze week krijgt elke Brit die uit eten gaat van de regering een fikse korting op de restaurantrekening. Het is een steunmaatregel van de overheid om er het restaurantwezen weer op de been te krijgen, in deze coronatijden. De korting gaat tot 10 pond of 11 euro per persoon. De actie lijkt aan te slaan.

Op weinig historische momenten is zo lang geanticipeerd, maar vannacht is het zo ver. De Britten verlaten dan officieel de Europese Unie. De top 3 van de Unie bezweert dat Europa hier sterker zal uitkomen. En de Britten zullen het zich nog beklagen...

"Flextension" is het nieuwe ordewoord in de brexit-saga. De Europese lidstaten verlenen de Britten flexibel uitstel om uit de EU te stappen. Met als einddatum 31 januari. Tegen die tijd moet het Britse parlement het eens raken over de uitstapregeling. En in afwachting moet het Verenigd Koninkrijk zich strikt houden aan het Europees Verdrag. Dat betekent dat ze ook een eigen Europese commisaris moeten voordragen, hoe gek dat ook klinkt.

De Britse touroperator Thomas Cook is failliet. De onderhandelingen met potentiële nieuwe investeerders zijn op de valreep mislukt. In het Verenigd Koninkrijk dreigen zowat 9000 medewerkers hun baan te verliezen, wereldwijd werken er 22.000 mensen voor de groep. Ruim 150.000 Britse vakantiegangers zijn wereldwijd gestrand.

Komen er dan toch nieuwe verkiezingen in het Verenigd Koninkrijk? Als het van Eerste Minister Boris Johnson afhangt wel. Hij stelde deze namiddag zelf een concrete datum voor: 15 oktober. De oppositie is niet tegen verkiezingen maar stelt eisen.

Arbeiders bezetten de iconische scheepswerf Harland & Wolff in Belfast. De werf heeft vanmiddag het faillissement aangevraagd, na een geschiedenis van bijna 160 jaar. Maar de werknemers zijn strijdvaardig. Zij zien nog een toekomst voor het symbool van de Noord-Ierse industrie, en eisen dat de Britse regering de werf nationaliseert.

De strijd om het leiderschap van de Britse Conservatieven en het premierschap is losgebarsten. 10 parlementsleden zijn officieel kandidaat voor de job van Theresa May. Hun eerste opdracht: hun partijgenoten ervan overtuigen dat zij hun land wél uit de Europese Unie krijgen, met akkoord, of zonder.

De Europese leiders en de Britse premier May zijn het eens over extra uitstel van de brexit. Ten laatste op 31 oktober verlaten de Britten de EU, al kan het ook vroeger. May wil van dit flexibel uitstel gebruik maken om nog vóór de Europese verkiezingen een akkoord door het Britse parlement te loodsen. En ook voor de Franse president Macron kan het niet snel genoeg gaan.

Brits premier May heeft Europa tot enkele toegevingen kunnen dwingen. Ze heeft van Commissievoorzitter Juncker bedongen dat de Ierse backstop niet eeuwig duurt, en dat er technologische oplossingen komen voor grenscontroles met Noord-Ierland. Maar de juridische adviseur van de Britse regering ziet weinig redenen om te juichen.

De gekoelde- en diepvriesmagazijnen in het Verenigd Koninkrijk lopen helemaal vol, voor de komende 6 maanden. Britse en buitenlandse voedingsbedrijven willen op strategische plaatsen voorraden aanleggen. Want een No-Deal Brexit zou de hele logistieke keten kunnen doen vastlopen. Dat zou lege winkelrekken betekenen en bedorven voedingswaren.

Voor het eerst sinds 2010 lost de Britse regering haar ijzeren begrotingsdicipline. Er gaat extra geld naar gezondheidszorg en een belastingverlaging. De tijden van besparen zijn voorbij, zegt de regering. Maar volgens waarnemers is dit vooral een teken dat May de Britten gunstig wil stemmen, met vervroegde verkiezingen in het achterhoofd.

Een akkoord over de Brexit lijkt niet binnen handbereik na de top in Salzburg. De EU stelt zelfs een ultimatum. Alleen als er op de Europese top op 17 en 18 oktober genoeg vooruitgang wordt geboekt, komt er een extra top in november om de deal af te kloppen. En niemand sluit een no deal-scenario uit.